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  • Bringing The Pork Back Home / Devolviendo a casa los fondos públicos

    Bringing The Pork Back Home

    by John Marino


    June 14, 2002
    Copyright © 2002 THE PUERTO RICO HERALD.
    All Rights Reserved.


    Lawmakers, and the ways in which they spend taxpayer money, are in the public eye again as a series of reports raises questions over the sobriety of how "pork barrel" funds are doled out.

    Senate President Antonio Fas Alzamora first raised eyebrows by granting a $7,000 check to a group known as the Mayaguez Jump-rope Federation, which struck some colleagues as a ridiculous use of the money.

    Fas defended the group as a legitimate organization that works with impoverished youths and takes them on international competitions. And in retrospect, the donation does appear valid - when compared to doling out money to siblings, parents, cousins and in-laws.

    That's exactly what Comptroller Manuel Díaz Saldaña has turned up in routine audits of lawmaker's offices, the two most recent targeting Senate Finance Committee Chairman Modesto Agosto Alicea, of the Popular Democratic Party, and former New Progressive Party Rep. Angel García de Jesús, who is now mayor of Yabucoa. The comptroller, who is calling for tighter restrictions on how such funds are disbursed, warns that pork barrel spending violations will be the subject of future audits as well.

    "It wouldn't surprise me [finding more violations]. These reports are just a sampling of what we have found," Díaz Saldaña told lawmakers Wednesday.

    Agosto Alicea, not to be mistaken for his brother Government Development Bank President Juan Agosto Alicea, was accused of dishing out $37,800 to relatives of his employees. The comptroller also cited him for illegally intervening in the distribution of funds once legislation had been passed on where they would be disbursed.

    García de Jesús's expenditures raised even more eyebrows, with the comptroller finding that he doled out $11,900 to seven of his relatives and eight relatives of his wife. Another $17,500 went to 26 relatives of his office workers.

    These funds were used by the recipients to do house repairs, pay for tuition and buy furniture and computers. It's not immediately clear how these expenditures fulfill the requirement stated by the comptroller that such funds need to serve a public purpose.

    What is clear is that being a close friend or relative of a lawmaker increases your chances of receiving pork barrel money.

    The comptroller also found that former NPP Rep. Luis Aramburu gave $50,000 to his relatives as well as to employees and their families. Former NPP Rep. Rafael Caro Tirado, meanwhile, gave $80,000 to a baseball team owned by his attorney.

    Astonishingly, in the wake of the scandal, lawmakers are maintaining that family members should not necessarily be barred from receiving the funds.

    PDP Rep. Bruno Ramos said that if a lawmaker has relatives in a community ravished by a hurricane, he should be able to give pork barrel funds to relatives. "The criteria should be need," he said.

    Lawmakers here have an extraordinary amount of "pork barrel" funds at their disposal. Some $28.9 million are divided between district senators and representatives to distribute in their home regions. One top of that, the heads of the Senate and House have another $15 million at their disposal.

    While much of the money is used for infrastructure projects, and lawmakers say they can distribute funds, earmarked for social purposes, quickly in an emergency, the system clearly is set up to allow lawmakers to award political allies and buy votes.

    Indeed, with voting districts being remapped to conform with the results of the 2000 census, some complaints have been lodged that lawmakers are holding back on spending to avoid doling out dollars in communities that may be part of another district in the next election.

    With all the discussion of campaign finance reform, eliminating pork barrel expenditures, a clear advantage for the incumbent, should be given serious consideration.

    House Speaker Carlos Vizcarrando and Senate President Antonio Fas Alzamora were requesting that their so-called "super barrels" be increased by $25 million so that they could dole out $40 million, rather than the $15 million available to them last year.

    Legislation approving the increases, which had the support of the minority parties, was passed and waiting at La Fortaleza for the governor's signature.

    But in the wake of the scandal, the legislative leaders asked that the legislation be returned so that stronger safeguards on the how the money was to be spent could be written into the legislation. They also said pared down the requested increase to $6 million from $25 million.

    Whether Vizcarrando and Fas were shamed by public disgust over the matter or threatened with a veto by Gov. Calderón is still not clear. But it's good news that their appetite for pork seems to be on the decline.

    The ability to dole out pork barrel funds is just another perk of the job of a Puerto Rico lawmaker, (the highest paid state or territorial legislator in the United States), who earn a $60,000 annual salary and up to $20,000 annually in tax-free per diem expenses -- not to mention free cars and drivers and cell phone usage.

    If these perks alone don't contribute to an overblown sense of self-importance, then the ability of district representatives to spend $427,000 annually back home, and district senators to spend $625,000 annually back home, surely does.

  • #2
    Devolviendo a casa los fondos públicos

    por John Marino


    14 de junio de 2002
    Copyright © 2002 THE PUERTO RICO HERALD.
    Todos los derechos reservados.


    Los legisladores y el modo en que gastan el dinero de los contribuyentes, han salido nuevamente a la luz pública ante una serie de informes que han levantado dudas sobre la sobriedad en la distribución de los "pork barrels" o sea, los fondos públicos asignados con fines electorales.

    El Presidente del Senado, Antonio Fas Alzamora, fue el primero en sorprender al conceder un cheque de $7.000 a un grupo conocido como la Federación Mayaguez Jump-rope, lo cual dio la impresión a algunos de sus colegas de que era un uso ridículo del dinero.

    Fas defendió al grupo como una organización legítima que trabaja con los jóvenes pobres y les lleva a competiciones internacionales. Y mirando hacia atrás, el donativo parece válido — si se compara con el reparto de dinero a hermanos, padres, primos y parientes políticos.

    Eso es exactamente lo que el Contralor General, Manuel Díaz Saldaña, ha descubierto en las auditorias de rutina de los despachos de los legisladores, teniendo como objetivo las dos más recientes al Presidente del Comité de Finanzas del Senado, Modesto Agosto Alicea, del Partido Popular Democrático, y al antiguo Representante del Partido Nuevo Progresista, Angel García de Jesús, que ahora es alcalde de Yabucoa. El contralor, que está pidiendo un control más estricto en el modo de gastar dichos fondos, advierte que las violaciones en el gasto de los pork barrels también estarán sujetas a futuras auditorias.

    "No me sorprendería descubrir más. Estos informes son solo una muestra de lo que hemos encontrado," dijo Díaz Saldaña el miércoles a los legisladores.

    Agosto Alicea, que no debe confundirse con su hermano el Presidente del Banco de Desarrollo Gubernamental, Juan Agosto Alicea, fue acusado de repartir unos $37.800 entre familiares de sus empleados. El contralor también le citó por intervenir ilegalmente en el reparto de fondos cuando ya existía una legislación sobre donde debían emplearse dichos fondos.

    Los gastos de García de Jesús aún levantaron más sospechas, al haber descubierto el contralor que había distribuido $11.900 a siete parientes suyos y a ocho de su mujer. Otros $17.500 fueron a parar a 26 parientes de los empleados de su oficina.

    Estos fondos públicos fueron utilizados por sus beneficiarios para reformas en las casas, gastos de matrícula y compra de muebles y computadoras. No queda de momento claro cuantos de estos gastos cumplen el requisito expresado por el contralor de que dichos fondos debían tener un propósito público.

    Lo que queda claro es que ser íntimo amigo o pariente de un legislador aumenta las posibilidades de recibir dinero de los fondos públicos asignados con fines electorales.

    El contralor también halló que el anterior Representante del PNP, Luis Aramburu, dio $50.000 a sus parientes así como a sus empleados y a sus familiares. Entretanto, el antiguo Representante del PNP, Rafael Caro Tirado, dio $80.000 a un equipo de béisbol cuyo propietario era su abogado.

    Asombrosamente, en vista del escándalo, los legisladores mantienen que los miembros de la familia no tienen necesariamente porqué quedar excluidos del reparto de fondos de pork barrels.

    El Representante del PPD, Bruno Ramos, dijo que si un legislador tiene familiares en una comunidad arrasada por un huracán, debería poder dar a sus parientes fondos públicos para proyectos locales. "El criterio debe ser la necesidad," dijo.

    Los legisladores tienen a su disposición una considerable cantidad de pork barrels. Unos $28.9 millones que se reparten entre los senadores de distrito y los representantes para ser distribuidos en la región donde residen. Además de esto, los líderes del Senado y de la Cámara tienen otros $15 millones a su disposición.

    Mientras que gran parte del dinero se usa para proyectos de infraestructura, y los legisladores dicen que pueden distribuir los fondos destinados con fines sociales con rapidez en una emergencia, el sistema está claramente montado de manera que permite a los legisladores premiar a sus aliados políticos y comprar votos.

    De hecho, al estar siendo remodelados los distritos electorales para adecuarse a los resultados del censo del año 2000, ha habido algunas quejas de que los legisladores están refrenando los gastos para evitar repartir dólares en comunidades que pueden formar parte de otro distrito en las próximas elecciones.

    Con toda la controversia sobre la reforma en la financiación de las campañas, la eliminación del gasto de los fondos de pork barrels, una clara ventaja para el titular, debería tomarse seriamente en consideración.

    El Portavoz de la Cámara, Carlos Vizcarrando, y el Presidente del Senado, Antonio Fas Alzamora, pedían que los llamados pork barrels se viesen aumentados en $25 millones para que pudieran repartir $40 millones, en lugar de los $15 millones de que disponían cada año.

    La legislación autrizando estos aumentos, que tenía el respaldo de los partidos minoritarios, se había pasado y esperaba en La Fortaleza la firma de la Gobernadora.

    Pero en vista del escándalo, los líderes legislativos pidieron que la legislación se devolviera para que pudieran incluirse en la misma salvaguardas más sólidas sobre cómo podía gastarse el dinero. También recortaron el aumento solicitado de $25 a $6 millones.

    Todavía no está claro si Vizcarrando y Fas se avergonzaron ante la indignación del publico sobre el tema o si fueron amenazados por la Gobernadora Calderón con ser vetados. Pero es una buena noticia que su apetito por los fondos públicos parezca estar disminuyendo.

    La capacidad de repartir fondos públicos para campañas políticas es solo otra de las ventajas del cargo de legislador en Puerto Rico (el legislador estatal o territorial mejor pagado de los Estados Unidos), que gana un salario anual de $60.000 y unas dietas anuales libres de impuestos de hasta $20.000 — sin mencionar el uso de coches y chóferes y teléfonos celulares gratis.

    Si estas ventajas por si solas no contribuyen a un desproporcionado sentido de su propia importancia, entonces seguro que la capacidad de los representantes de distrito para gastar $427.000 al año en sus lugares de residencia, y de los senadores de distrito para gastar $625.000 al año en sus lugares de residencia, si que lo hacen.

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